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江戸後期、草津白根山に登った儒者安積艮斎(あさかごんさい)は「骨立無膚(こつりつむふ)」と表現した。草木が生えていない湯釜と周辺の風景のことだ。作家の深田久弥は「日本百名山」でこの形容を面白いと引き〈火口壁や火口湖の妙〉に山の特色があると記した

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明治以降19回噴火し近年も活動が続いていた。気象庁が監視の目を注ぎ噴火警戒の規制も湯釜を中心に設定してある。きのう黒い噴煙を上げたのは2キロ南の本白根山だ。深田も〈とっくの昔活動をやめて灌木(かんぼく)や岩石に覆われている〉とつづった山である

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草津白根山を構成する三山のうち一番南側にある。有史以来、噴火の記録はない。約3千年前に大規模な噴火が発生し、約6キロ南まで溶岩流が押し寄せたとされる。標高2171メートルの頂上は有毒ガスの危険があり立ち入り禁止だったが噴火するとは気象庁も「想定外」だったろう

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観測データを蓄積している湯釜に比べ、本白根山は分からないことが多い。富山大の研究者らが一昨年発表した分析によれば南北に4つの火砕丘が並び、最も新しい「鏡池北」は約1500年前にできた。従来の推定より後までマグマ噴火が起きていた

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自然災害はいつも人間の意表を突く。御嶽の噴火は秋晴れの下で弁当を広げる登山者を襲った。草津白根山は活動が落ち着いてきたとして昨年6月に噴火警戒レベル1に引き下げていた。今回も犠牲者が出ている。地底のマグマが発する警鐘だろうか。これからの活動にも用心を怠れない。

(1月24日)

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